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Sir Richard Wallace et Ses Fontaines

L’histoire des Fontaines Wallace est remarquable. La véritable motivation de Sir Richard Wallace, un Anglais qui vécut la plus grande partie de sa vie à Paris et qui, au cours de la seconde moitié du XIXème siècle, fit don d’une partie de ses fonds pour apporter de l’eau potable aux Parisiens, reste discutable. Était-ce de l’altruisme pur ? Serait-ce la culpabilité qu’il pouvait ressentir, ayant hérité d’une si vaste fortune ? En tant qu’enfant illégitime, Sir Richard Wallace aurait-il cherché une justification à travers sa philanthropie ? Essayait-il d’expier l’avarice de son père ? Ou peut-être sa motivation était-elle tout simplement un puissant désir d’éradiquer l’ivresse, publique et privée, parmi les pauvres, qu’il n’a pu observer que trop souvent durant le siège de Paris (pendant la guerre franco-prussienne de 1870-1871) et la Commune qui a suivi immédiatement. Quelles qu’aient pu être ses raisons, le monde peut le remercier. Grâce à ses efforts, en combinant une conception pratique, une beauté extraordinaire et une signification allégorique, il a créé des œuvres d’art qui continuent de rendre service à la population en lui fournissant de l’eau potable. Il a également donné à Paris l’un de ses symboles iconiques les plus durables et les plus aimés.

 

Fontaines Wallace sont les sources publiques d’eau potable, principalement situées dans tout Paris, bien que des répliques existent à divers endroits dans le monde entier. Les premiers 50 ont été installés à Paris à partir de 1872. Ils apparaissent sous la forme de sculptures en fonte, dont la plupart sont peintes en vert foncé pour se fondre dans le paysage urbain parisien. La grande fontaine modèle mesure presque 2.75 mètres de haut et pèse plus de 590 kilogrammes.

À l’origine, Sir Wallace a financé 40 fontaines autoportantes de grand modèle et dix fontaines murales, toutes placées à des endroits stratégiques. Plus de fontaines grand modèle ont été ajoutés quand elle se sont révélés très populaires et pratiques, et que la population de Paris s’est développée. Selon les comptes rendus des journaux britanniques et les archives historiques françaises, Sir Wallace a financé dix fontaines supplémentaires en 1876 et dix de plus en 1879.1 

Deux modèles plus récents ont été conçus plus tard, un modèle de colonnade et un petit modèle, faisant un total de quatre styles appelés Wallace fontaines, bien que seulement le grand modèle original et le modèle appliqué de mur étaient de pures conceptions Wallace. À la date la présente publication, il y a 100 fontaines Wallace grand modèle à Paris, qui distribuent toutes de l’eau potable. De plus, un modèle de mur original et deux fontaines modèle de colonnade existent toujours et sont inclus dans ce guide.

Les grandes fontaines de modèle ont été grossièrement conçues par Richard Wallace lui-même. Il a dessiné des croquis des fontaines qu’il a imaginées, incorporant dans les dessins son désir que ces ouvrages soient utiles, beaux et symboliques. Ensuite, Wallace a embauché Charles-Auguste Lebourg, un sculpteur très estimé de Nantes qu’il connaissait personnellent. Lebourg a été invité à améliorer les croquis et transformer les fontaines pratiques en véritables œuvres d’art.

Atlas Municipal des Eaux
de la Ville de Paris, 1893.
Bibliothèque Historique de la Ville de Paris

Les fontaines ont été accueillies par les Parisiens. Le bombardement d’artillerie et le siège de Paris pendant la guerre franco-prussienne, ainsi que les destructions subies pendant l’épisode de la Commune qui a suivi, ont dévasté la ville et détruit de nombreux aqueducs et autres sources d’eau potable. Le prix de l’eau potable était très cher. En conséquence, la plupart des pauvres avaient de la difficulté à obtenir et à payer l’eau potable. De plus, la plus grande partie de l’eau vendue par les vendeurs et distribuée sur des charrettes aux pauvres provenait de la Seine. Cette eau était certainement contaminée, car à ce moment-là, toutes les eaux usées provenant des rues et de nombreux égouts se déversaient directement dans la rivière. Il semblait moins risqué de boire des boissons alcoolisées, souvent moins chères que le prix de l’eau insalubre. Étant donné le choix, les classes les plus démunies étaient les plus susceptibles de s’hydrater avec de la bière ou du vin. 

Henri de Toulouse-Lautrec, La gueule de bois (Suzanne Valadon), 1887-1889
Huile sur toile; 47 x 55,3 cm. Harvard Art Museums / Musée Fogg,
Legs de la collection de Maurice Wertheim, classe de 1906, 1951.63
Photo: Département de l’imagerie c) Président et membres du Collège Harvard

L’ivrognerie et l’alcoolisme étaient endémique parmi les pauvres et la population ouvrière, comme décrit avec précision dans le roman historique d’Emile Zola, L’Assommoir, publié en 1877. L’intoxication publique a été exacerbée pendant le siège de Paris en 1870, lorsque les membres de la Garde nationale affectés à la défense de la ville ont passé le temps à boire dans les bars, les cafés et les bistros locaux2. Les vivres se raréfiaient et la population mourait de faim, mais le vin semblait toujours disponible. Une grande quantité cachée de vin était entreposée  dans les murs de la ville et dans les dépôts de vins et spiritueux de Bercy. Plus de 1.600.000 hectolitres de vin ordinaire et bon marché étaient stockée dans les caves, ce qui incita un marchand de vin à faire remarquer : « Il n’y a pas de crainte de …. devoir boire de l’eau pendant un certain temps ».3 

Immédiatement après la fin du siège, les troubles civils à Paris conduisent à un autre soulèvement et à l’établissement de la Commune. Il ne fallut pas longtemps avant qu’une guerre civile se déclare, l’une des périodes les plus sanglantes, destructrices et honteuses  de l’histoire française. Il n’est pas étonnant que les citoyens se soient tournés vers la boisson, en particulier les classes populaires qui ont le plus souffert de ces deux épisodes. 

Wallace est resté à Paris pendant le siège et la période de la Commune. Il a fait don de ses propres fonds en faveur des hôpitaux de campagne, de l’aide alimentaire et  de la distribution de vêtements pour les citoyens les plus pauvres. Il a vu de ses propres yeux les effets dévastateurs de la consommation d’alcool lorsque l’eau propre n’était pas accessible. Dans les quartiers pauvres, Wallace doit avoir été témoin de « petits enfants, âgés de deux à trois ans, nourris de pain imbibé de vin et souffrant de divers maux en conséquence »4.

Sir Richard Wallace et d’autres considéraient comme un devoir moral d’empêcher les moins privilégiés de tomber dans l’alcoolisme simplement parce qu’ils n’avaient rien d’autre à boire. Au nom de la tempérance, et animé d’un sincère désir d’exercer sa philanthropie, Wallace entreprit de mettre en service les fontaines et de fournir de l’eau potable aux populations.

Sir Richard Wallace (centre assis) et d’autres membres
du British Charitable Fund après le siège de Paris.
Par Adolphe, épreuve à l’albumine, 10 mars 1871.
NPG x8892 © National Portrait Gallery, Londres.

Aujourd’hui, l’eau potable pour la boisson, la cuisine et l’hygiène personnelle est facilement accessible à la plupart des Parisiens et est délivrée par Eau de Paris, une société publique de services d’eau qui est régi par la Ville de Paris. Y compris par l’entremise  des fontaines Wallace, Eau de Paris offre l’accès à l’eau gratuite et de qualité à partir de plus de 1.200 points d’eau dans toute la ville. 

Les fontaines Wallace de Paris sont utilisées par tout le monde, riches et pauvres, et il n’est pas rare de voir des gens de toutes conditions remplir des bouteilles d’eau aux fontaines ou se servir de leurs mains pour boire de l’eau. Récemment, Eau de Paris a encouragé l’utilisation des fontaines publiques comme un moyen de réduire ainsi le nombre de bouteilles d’eau en plastique jetables qui peuvent nuire à l’environnement.

Les fontaines Wallace ont mis en pratique la philosophie de Sir Richard d’aider ceux qui ont un besoin humain essentiel, dans ce cas, l’accès à une eau potable sûre, vitale pour la santé. Ses fontaines embellissent également Paris d’une manière typiquement parisienne – avec style, art, symbolisme, clin d’œil au passé et sens de la monumentalité. 

De ses premières conceptions au design final, Richard Wallace a imaginé les fontaines à fin qu’elles soient belles et utiles. Sir Wallace et son père, le 4ème Marquis de Hertford, étaient des amateurs d’art et des collectionneurs d’art. Quand le marquis est mort, il a laissé la collection d’art et une grande quantité de richesse à son fils illégitime non reconnu, Richard Wallace. Leur collection comprenait des meubles, des sculptures, des armures, des trésors médiévaux et des œuvres d’art de la Renaissance, ainsi que des peintures d’époques couvrant plusieurs siècles. Pour éviter que la collection ne soit détruite pendant la période de la Commune, Wallace envoya secrètement la collection en Angleterre. Réfléchissant à son intérêt pour la Renaissance, Wallace voulait aussi que les fontaines d’eau soient allégoriques et qu’elles servent de rappels symboliques aux utilisateurs pour qu’ils adoptent les meilleures vertus de l’humanité. 

 Avec ses croquis conceptuels, Wallace fournit également à Charles-Auguste Lebourg les spécifications et les exigences pour la conception et la construction des fontaines.  Ses directives exigeantes ont indiqué la taille, la forme, les matériaux et le coût. Il a précisé que les fontaines doivent être « assez grandes pour être vues de loin, mais pas trop grandes pour détruire l’harmonie du paysage environnant ». Leur forme doit être « à la fois pratique à utiliser et agréable à regarder ». Leurs matériaux doivent être « résistant aux éléments, facile à façonner et simple à entretenir ». Enfin, le coût était un facteur majeur. Wallace les voulait « assez abordable pour permettre l’installation de dizaines ». 5  

 Les fontaines sont faites de fonte, un matériau approprié qui correspond aux critères de Wallace et était facilement disponible à l’époque. À l’origine, Wallace et Lebourg ont créé deux modèles, un grand modèle debout et un modèle mural. Une seule fontaine Wallace modèle mural subsiste à Paris. Elle a été restaurée et peut être trouvée  dans le 5ème arrondissement.

Pour le grand modèle, Lebourg a créé quatre cariatides, basées sur le concept de Wallace et peut-être inspirées aussi des cariatides de Jean Goujon, visibles dans la Salle des Caryatides du Louvre. Une caryatide est une figure féminine gréco-romaine classique utilisée comme une colonne ou un pilier, soutenant un entablement ou un dôme sur sa tête ou sur ses mains levées.

Les quatre cariatides Wallace, soutenant le dôme de la fontaine, représentent quatre vertus : la gentillesse, la simplicité, la charité et la sobriété. Chaque personnage est différent et peut être distingué par la façon dont chacun plie ses genoux ou place ses pieds, et par la façon dont chaque tunique est drapée. Cependant, quelle cariatide incarne quelle vertu n’est pas apparent pour le spectateur. Certains prétendent que la simplicité et la sobriété ont les yeux fermés, alors que la charité et la gentillesse ont les yeux ouverts. Certains croient que les quatre figures représentent également les quatre saisons et le passage du temps, avec la simplicité étant le printemps, la charité d’été, la sobriété automne et la gentillesse hivernale. 

En plus de leur beauté, la conception pratique des fontaines, avec le petit jet d’eau coulant continuellement du haut du dôme dans un bassin surélevé, assurait la pureté de l’eau et empêchait les chiens errant d’y boire. L’alignement étroit des cariatides empêchait aussi les chevaux de l’utiliser comme abreuvoir.

Deux tasses en fer-blanc étaient attachées par des chaînes aux boucles près des pieds des caryatides. Les tasses étaient habituellement submergées dans le bassin, rincées par le courant d’eau s’écoulant en continu, de manière aussi hygiénique que possible. En 1952, les tasses communes ont été enlevées à la demande du Conseil de santé publique.

En 2017, Eau de Paris a commencé à expérimenter quelques  modifications des fontaines Wallace. Un petit bouton poussoir en acier inoxydable a été ajouté à cinq fontaines. En utilisant le bouton-poussoir, la fontaine distribue automatiquement 40-50 cl d’eau. Elle reste sèche lorsqu’elle n’est pas utilisée. L’essai déterminera si l’installation de ce système d’eau à la demande et l’arrêt du courant d’eau continu du dôme peuvent prévenir le gaspillage d’eau, assurer une eau potable de meilleure qualité et préserver les fontaines historiques en réduisant les dommages causés par la rouille et la corrosion des éclaboussures d’eau.

Les premières fontaines Wallace ont été produites par la société Val d’Osne. Les grande modèle des fontaines ont été assemblés à partir de plus de 80 pièces. Le propriétaire de l’entreprise, Jean Pierre Victor André, a inventé la fonte ornementale et crée en 1835 une fonderie d’art à succès. L’atelier de fonderie était installé à Val d’Osne en Haute-Marne, mais le siège et le showroom de l’entreprise était situé au 58 Boulevard Voltaire à Paris. Un grand nombre des fontaines encore en activité portent le marquage du Val d’Osne. Plus tard, les fontaines ont été produites par GHM Sommevoire, une société qui a repris la fonderie de Val d’Osne en 1931 et qui l’exploite encore aujourd’hui. 

Les fontaines originales portent deux marques sur le dessus du piédestal de base à huit côtés. D’un côté figure le nom du sculpteur, CH. LEBOURG SC, avec l’année 1872, sur le côté opposé figure le nom de la fonderie, VAL D’OSNE. C’est une façon de distinguer les fontaines originales ou leurs parties des répliques ultérieures produites par GHM. Les marques GHM se trouvent tout en bas de la base de la fontaine.

Le service d’eau de la ville a décidé des emplacements pour les fontaines données par Sir Wallace. La tâche a incombé principalement à Eugène Belgrand, directeur de l’eau et des égouts de Paris. Belgrand était un ingénieur hydraulique extraordinaire. Il a été nommé à son poste de chef du service d’eau par Georges-Eugène Haussmann. Le baron Haussmann était le maître d’œuvre de Napoléon III qui était chargé de reconstruire la ville.

Le nouveau système d’égouts de Belgrand et les aqueducs qui amenaient de l’eau de source fraîche à Paris étaient une telle merveille, qu’ils ont attiré l’attention du monde entier. Son réseau d’égouts était une attraction incontournable pour les touristes, les membres du gouvernement et la royauté visitant Paris.

Le choix de la couleur vert foncé de la plupart des fontaines est probablement dû à Napoléon III et à son désir d’amener la nature à la ville. Peintes en vert, les fontaines, les kiosques classiques, les colonnes Morris et autres mobiliers de la rue évoquent la nature et s’intègrent facilement avec les parcs, les places paysagères et les rues et les boulevards bordées d’arbres.

Alors que Wallace a couvert les frais de conception et de fabrication des 50 premières fontaines, ainsi que d’au moins 20 fontaines supplémentaires, il s’agissait d’un partenariat public-privé. La ville de Paris a fourni la plomberie et l’installation. Le coût total a été estimé à environ 1000 francs pour chaque grand modèle et 450 francs pour chaque modèle mural.6 

Encore une fois, l’emplacement de chaque fontaine a été laissé à la ville de Paris, qui était responsable de l’approvisionnement en eau et du système de livraison. L’objectif était de placer les fontaines là où elles pouvaient fournir le plus d’accès et être harmonieusement intégrées dans l’environnement. La plupart, mais pas toutes, ont été placées dans de petites places publiques ou à l’intersection de deux ou plusieurs routes proéminentes. 

By Georges Lafosse published in Le Trombinoscope. Image: Wikipedia

La première fontaine, installée en août 1872, a été placée sur le boulevard de la Villette, mais elle n’est plus là. Les premières fontaines se révélèrent si utiles et si populaires que la ville de Paris, avec le généreux soutien de Sir Wallace, autorisa bientôt l’installation de plusieurs fontaines grand modèle supplémentaires. L’Atlas Municipal des Eaux de la Ville de Paris, publié en 1893 et disponible à la Bibliothèque de l’Histoire de la Ville de Paris, montre les emplacements de 63 fontaines Wallace modèle grand et huit mur modèle. 

Sur les 104 grandes fontaines actuellement présentes à Paris, toutes fonctionnent et distribuent de l’eau potable. Beaucoup ont été déplacées de leurs emplacements d’origine en raison des réaménagements auxquels la ville a procédé au cours des 150 dernières années.  Il n’est pas déraisonnable de supposer que à l’avenir certaines  fontaines seront déplacées ou plus seront ajoutées.

Les fontaines fonctionnent du 15 mars à la fin de l’automne. Elles sont fermées pendant l’hiver pour éviter le risque de gel et les dommages à la plomberie interne. Les fontaines sont régulièrement entretenues et repeintes. Une ou deux subissent une restauration complète chaque année. Quelques-unes des fontaines les plus récentes, principalement dans le 13ème arrondissement, vont à l’encontre de la tradition et sont peintes d’une couleur différente du vert foncé standard. 

 Sir Richard Wallace est connu dans le Royaume-Uni pour son extraordinaire collection d’art donné au peuple britannique et logé dans son ancienne résidence à Londres.  À Paris, on se souvient de lui en raison de son généreux engagement envers le bien commun symbolisé par les fontaines emblématiques qui portent son nom.

Richard Wallace est mort à Paris le 20 juillet 1890 à son domicile, le Château de Bagatelle, au Bois de Boulogne. Il est enterré au cimetière du Père Lachaise.

 

Références

1. Shields Daily Gazette, 20 mars 1879 et Dundee Courier, 19 août 1876.
2. The Fall of Paris: The Siege and The Commune 1870-71, Alistair Horne, Penguin Books, p.95.
3. An Englishman in Paris, Vol. II, The Empire, anonymement publié et attribué à Sir Richard Wallace, plus tard considéré comme l’œuvre du journaliste Albert Dresden Vandam, D. Appelton & Company, 3e édition, p. 266.
4. Ibid. p. 306.
5. Wikipédia, Wallace Fountains.
6. L’Illustration, Journal Universel, vol. LX, n ° 1538, page 103.

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